Мултинационалната компания ABB (ASEA Brown Boveri) е една от най-големите инженерни групи в света и е водещ иноватор в областта на роботиката, енергийното оборудване и индустриалната автоматизация. В момента оперира в над 100 страни по света и има около 135 хил. служители. Нейно оборудване и технологии стоят в основата на много икономически сектори в световен мащаб, включително ютилити компаниите, хранително-вкусовата, циментовата, минната и нефтените индустрии, автомобилната промишленост, морския, земния и железопътния транспорт, инфраструктурата, строителството, водния сектор и възобновяемите източници на енергия.
В сегашния си вид ASEA Brown Boveri съществува от 1988 г., когато се сливат шведската компания ASEA и швейцарската BBC (Brown, Boveri & Cie) - две големи инженерни компании, всяка от които е с над 120-годишна история. ASEA е основана от Лудвиг Фредхолм през 1883 г. в шведския град Вестерос като производител на електрическо осветление и генератори. След като се слива със свой конкурент, компанията приема сегашното си име (съкращение на Allmдnna Svenska Elektriska Aktiebolaget).
Историята на иновациите в ABB започва от самите корени на компанията. През 1889 г. партньорът в ASEA Йонас Венстрьом патентова цялостна система за трифазен ток, включваща генератори, мотори и трансформатори. Това е едно от изобретенията, които стоят в основите на съвременната трифазна система за производство и разпространение на електричество. Трудът на Венстрьом се превръща в основа на бизнеса на компанията. В продължение на цял век ASEA е водещият шведски производител на електрическо оборудване.
Другият основен компонент от ABB, швейцарската компания Brown, Boveri & Cie (BBC), е създадена през 1891 г. в Баден, Швейцария, от Чарлз Браун и Валтер Бовери като производител на електрически мотори, генератори, парни турбини и трансформатори. През следващите десетилетия компанията е на гребена на вълната на технологичното развитие в електрическото инженерство. През 1901 г. BBC построява първата парна турбина в Европа, а през 1939 г. изгражда първата газова турбина за производство на електричество.
Едно от изобретенията на ABB, които променят света, е постояннотоковата система с високо напрежение (HVDC), която позволява пренос на електроенергия на хиляди километри при много ниски загуби и минимално въздействие върху околната среда. Започвайки от 1929 г., изследванията на ASEA технологично "подготвят почвата" за създаването на HVDC. Първата HVDC връзка в света е изградена от компанията през 1954 г. между остров Готланд и континенталната част на Швеция.
Силнотоковата електроника е една от областите, в които днес ABB е технологичен лидер. Причина за това са десетилетията на изследвания и разработка в тази насока. През 1963 г. например ASEA прави сериозен пробив, като създава нов тиристор (полупроводников елемент с широко приложение), способен да работи с много по-силен ток от наличните към момента елементи.
Друга трансформираща иновация на ABB са т.нар. GIS подстанции с газоизолирано КРУ (комплектна разпределителна уредба). Първата в света подстанция от този тип е доставена от компанията през 1965 г. Тази технология позволява размерите на електрическите подстанции да бъдат драстично намалени с до 70%. Така подстанции вече може да бъдат изграждани на места, където по-рано това е било невъзможно, например в гъсто застроените централни части на градовете, на морски нефтени и газови платформи и дори в офис сгради.
ABB е пионер в задвижванията с честотни регулатори. Тяхната роля е да контролират електрическия двигател и адаптират неговата скорост и въртящ момент чрез промяна на напрежението и захранващата честота. Резултатът е повишена надеждност и сериозно намаляване на консумацията на електроенергия. През 1969 г. ABB разработва GMD (Gearless mill drive - безредукторно мелнично задвижване) - електрическо задвижване с честотни регулатори, което променя минната и циментовата индустрия, позволявайки смилането на материал да става с много по-висока енергийна ефективност и надеждност. Днес честотните регулатори се използват при всяко приложение на електрически двигатели, включително за задвижване на вентилатори, помпи и компресори.
Един от актуалните технологични пробиви на ABB през последните години е създаването през 2014 г. на нов, усъвършенстван 525-киловолтов HVDC (високоволтов постояннотоков) кабел, който може да пренася електричество на разстояния до 1500 километра под земя или под вода при загуби под 5%. Този кабел значително подобрява икономическата ефективност при интеграцията на отдалечени източници за възобновяема енергия в електропреносната мрежа.
ABB е и сред историческите пионери в областта на роботиката. В началото на 70-те години (1972-1973) ASEA разработва IRB 6 - първия в света комерсиално достъпен индустриален робот с изцяло електрическо задвижване и микропроцесорен контрол. Това събитие слага началото на съвременната ера в роботиката. Първото приложение на машината в производството става факт през януари 1974 г., когато IRB 6 започва да полира стоманени тръби в шведската компания Magnussons. През следващите десетилетия ABB запазва позициите си на иноватор в роботиката. Сред многото иновации в областта е например IRB 60 - първият в света електрически робот за точково заваряване, пуснат на пазара през 1979 г. Продуктовата серия ASEA IRB се произвежда и в момента, като днес ABB е сред водещите световни производители на индустриални роботи с над 300 хил. инсталирани машини в цял свят. Компанията има особено силни позиции в автомобилостроенето. Повечето световни автомобилни компании и техните доставчици използват роботи на ABB в своето производство.
През 2014 г. ABB за първи път обяви един от големите си пробиви в роботиката, плод на дълги години изследвания и развойна дейност. Става дума за робота YuMi - първия в света робот, създаден "от нулата" за съвместна работа с хора. Машината е предвестник на новата ера в индустриалната автоматизация, при която роботите и хората се трудят "рамо до рамо" в една и съща работна среда. YuMi притежава две гъвкави ръце и намира приложение най-вече в поточните линии за сглобяване на потребителска електроника, компютърна техника и комуникационно оборудване.
Като иновационен лидер в областта на енергийните технологии ABB е партньор в авангардния проект Solar Impulse - първия по рода си самолет, захранван със слънчева енергия. През месец юли самолетът Solar Impulse 2 завърши своята безпрецедентна околосветска обиколка с дължина 42 хил. километра, демонстрирайки потенциала на чистата енергия. Като част от подкрепата си за Solar Impulse ABB обезпечи мисията със своя експертен опит. Инженери на компанията бяха част от наземния екипаж за цялото времетраене на околосветския полет.
Благодарение на дългогодишните си разработки, свързани с "интернет на нещата, услугите и хората", ABB е и световен лидер в дигиталните технологии за промишлеността с повече от 70 млн. инсталирани устройства, свързани в мрежа от над
70 хил. системи.
Всичко казано дотук е много малка част от иновациите на ABB. Със сигурност компанията ще продължи бъде водещ иноватор, ако съдим по факта, че инвестира по 1,5 млрд. долара годишно в изследвания и разработка и традиционно попада в класацията на Thomson Reuters за 100-те най-иновативни компании в света. След всичко това може да очакваме, че иновациите на ABB ще продължат да променят света.